Opstruktivne bolesti dišnih putova

Nakon što uđe u tijelo preko ustiju i nosa, zrak prolazi kroz grlo (ždrijelo ili farinks) u niz kanala nalik na cijevi počevši s grkljanom (larinks) i dušnicom (traheja). Zrak zatim prolazi u dva glavna bronha od kojih svaki opskrbljuje po jedno plućno krilo. Desni i lijevi glavni bronh kako ulaze dublje u pluća ponavljano se dijele u sve manje i manje cijevi (bronhioli). Na kraju bronhioli provode zrak u nakupine zračnih mjehurića (alveole) u kojima se odvija izmjena kisika i ugljikova dioksida.

Bronhi i bronhioli su u biti cijevi s mišićnim zidom. Njihov unutarnji sloj je sluznica koja sadrži nekoliko stanica koje proizvode sluz. Ostale stanice toga sloja imaju tri glavna tipa posebnih površinskih receptora koji reagiraju na prisutnost tvari i potiču mišiće ispod površine da se stežu i opuštaju. Kada su poticani, betaadrenergički receptori dovode do opuštanja mišića i na taj način proširenja dišnih putova, što zraku olakšava ulaz i izlaz. Kolinergički receptori poticani acetilkolinom i peptidergički receptori poticani neurokinima dovode do stezanja mišića i na taj način sužavanja dišnih putova što zraku otežava ulaz i izlaz.

Suženje dišnih putova može biti povratno i nepovratno. U astmi je to suženje potpuno povratno. U kroničnoj opstruktivnoj plućnoj bolesti uzrokovanoj kroničnim bronhitisom djelomično povratno, a u slučaju kronične opstruktivne plućne bolesti uzrokovane emfizemom suženje je nepovratno.